Hipopótamo común (Hippopotamus amphibius)

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Hipopótamo común (Hippopotamus amphibius)

 

Nombre

Hipopótamo común (Hippopotamus amphibius). La palabra hipopótamo procede del griego híppos que significa caballo y de potamós que significa río. Esta denominación descriptiva en griego, es similar en otras culturas como la árabe o la egipcia que lo han llamado «búfalo de río» y «cerdo de río respectivamente». Todos ellos nombres de naturaleza descriptiva al tratarse de una criatura de naturaleza tan singular.

Lugar

Las fotografías están tomadas en Sabi Sand, dentro del Parque Kruger (Sudáfrica), en una pequeña charca en la que encontramos un grupo de entre ocho y diez ejemplares.

Fecha

Mayo de 2015.

Orden

Artiodáctilos

Familia

Hippopotamidae

Genero

Hippopotamus

Descripción de hipopótamo común

Su aspecto es inconfundible, con cuerpo muy robusto en forma de barril, patas cortas, achaparradas y fuertes y cola muy corta, de unos 40 cm. Los ojos, las diminutas orejas y las fosas nasales están situadas en la parte superior de su enorme cabeza. El conjunto sobresale de manera llamativa cuando el animal se sumerge, dejando solo la parte superior de cabeza y lomo fuera del agua. La piel carece casi por completo de pelo, es muy fina y de una gama de colores que van desde el púrpura al rojizo, pasando por un grisáceo o pardo oscuro. El vientre y las mejillas son rosados.

El cuello es poderoso, para sujetar una gigantesca cabeza rectangular. Destaca su poderosa mandíbula, que alberga unos incisivos y caninos muy desarrollados, de más de 50 cm de longitud y varios kilos de peso. Su mordedura es poderosa y puede llegar a partir en dos un cocodrilo.

La piel del hipopótamo está cubierta de una glándulas mucosas que segregan una sustancia de color rojizo. Esta sustancia sirve como protector solar para su delicada piel. A pesar de ello el hipopótamo necesita pasar la mayor parte del día bajo el agua para evitar los rayos ultravioletas, por lo que suele alimentarse de noche.

Tamaño

Es uno de los animales terrestre más grandes y pesados, por detrás de los elefantes y rinocerontes. Los grandes machos de hipopótamo pueden llegar a medir 4 metros de longitud, aunque los habitual es que oscilen entre 280 y 350 cm. La altura a la cruz ronda el metro y medio. El peso de las hembras de hipopótamo oscila entre los 500 y los 2.500 kilos, y los machos pueden alcanzar incluso los 3.200 kilos.

Hábitat del hipopótamo común

Es el animal más característico de los ríos, lagos y charcas de agua dulce en África. A pesar de lo que se cree no son grandes nadadores. Los hipopótamos adultos no pueden flotar por lo que se desplazan siempre dando saltos en aguas poco profundas. Las crías por el contrario sí flotan.

Alimentación

Los hipopótamos son vegetarianos y se alimentan en tierra firme, fundamentalmente de hierba, por lo que necesitan tener pastos cerca. Engullen unos 50 kilos al día. Habitualmente pastan de noche para proteger su piel de la luz del sol. En caso de no encontrar alimento suficiente, cada noche son capaces de recorrer grandes distancias en su busca. Aunque se trata de un animal herbívoro, se ha constado que ocasionalmente algunos hipopótamos pueden engullir carroña.

Distribución del hipopótamo común

Originalmente el hipopótamo común se distribuía por todo el continente africano, incluyendo Egipto, el norte de África y cree que incluso algunas regiones meridionales de Europa. Actualmente sigue presente en casi todos los países del África subsahariana, pero con distribución muy fragmentada. Poblaciones inconexas dentro de espacios protegidos o con condiciones muy favorables.

Categoría de amenaza del hipopótamo común

Según la clasificación UICN el hipopótamo actualmente se considera Vulnerable. El furtivismo amenaza a los últimos hipopótamos en las zonas no protegidas. Además su caza en reservas de caza sigue siendo legal en casi todos los países africanos.

Por otra parte es un animal con una injustificada mala fama, considerado por muchos el más peligroso de África. Aunque no lo parezca, el hipopótamo tiene mucha movilidad. En tierra puede superar los 32 km/h. Puede resultar peligroso para el ser humano, pues cuando se le molesta suele dirigirse a la seguridad del agua aplastando a su paso todo lo que encuentra. También hay constancia de ataques de hipopótamos a seres humanos en barcas.

Reproducción

Los hipopótamos son animales gregarios, que forman grupos de hasta 150 ejemplares, dirigidos por un gran macho dominante. Cada macho suele controlar un territorio de unos 250 metros de río. En la época de celo son frecuentes las peleas. En ellas los machos miden sus fuerzas y el tamaño de sus mandíbulas desde el agua; y llegan a utilizar sus poderosos colmillos para infringirse heridas, a veces de gran consideración. Sus gruñidos son muy característicos en los campamentos montados junto a ríos y lagos, y pueden oírse tanto de día como de noche.

Los machos de hipopótamo alcanzan la madurez sexual a los 7 años, las hembras un poco antes. La cópula suele producirse bajo el agua y la gestación dura 8 meses. Tras los cuales nace una única cría de unos 35 kilos de peso y 130 cm de longitud. La cría permanecerá junto a su madre hasta cumplir un año de vida.

Más sobre el hipopótamo

Además del hipopótamo común existe otra especie de hipopótamo mucho menos conocida, se trata del hipopótamo pigmeo (Choeropsis liberiensis). Su aspecto es similar pero de tamaño mucho menor. Habita los bosques del África occidental. Es solitario y muy escaso en libertad. De hecho la especie era desconocida hasta el siglo XIX. Se cree que quedan menos de 3.000 ejemplares en libertad.

Tanto el hipopótamo pigmeo como el hipopótamo común son los único representantes vivos de la familia de los hipopotámidos. A pesar de lo que mucha gente cree no están emparentados ni con los elefantes, ni con los cerdos o los caballos. Sus parientes más cercanos serían las ballenas y marsopas actuales.

Más información sobre el hipopótamo común (Hippopotamus amphibius)

Safari por Sabi Sand y P.N. Kruger, Sudáfrica

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